11 de abril de 2013 / 0:37 / en 4 años

Plan EEUU sobre atún es aprobado por ecologistas, molesta a industria mexicana

* EEUU dice plan le ayuda a cumplir normas de OMC

* Industria mexicana dice muertes delfines cayeron dramáticamente

* Ambientalistas critican prácticas de pesca de México

Por Doug Palmer

WASHINGTON, 10 abr (Reuters) - Una propuesta de Estados Unidos para reformar la norma que exige en el atún que se comercializa la etiqueta "amigable con los delfines" para cumplir con un caso comercial ganado por México es bienvenida por los ecologistas pero criticada por la industria pesquera mexicana.

Un panel de apelación de la Organización Mundial de Comercio (OMC) dictaminó el año pasado que el programa de etiquetado vigente hace veinte años "no era equitativo" porque se enfocaba en el uso de grandes redes en el Pacífico tropical oriental para capturar atún sin abordar el riesgo de muerte de delfines a causa de otros métodos de pesca.

Estados Unidos tiene hasta el 13 de julio para notificar a la OMC cómo pretende cumplir con la decisión de mayo pasado.

En vez de suavizar las normas de etiquetado para el Pacífico tropical oriental, donde opera la industria pesquera mexicana, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica estadounidense (NOAA) propuso el viernes expandir la norma e incluir pesqueras y técnicas de pesca de atún adicionales.

La modificación requeriría que el atún enlatado que se venda en Estados Unidos con la etiqueta "amigable con los delfines" sea certificado por los capitanes de barcos, y potenciales observadores, sin importar cómo o dónde fue capturado.

El cambio no permite la apertura del mercado estadounidense que los pesqueros mexicanos esperaban lograr al presentar el caso.

"Es un lindo gesto, pero no tiene peso y no cambia el estado actual de las cosas", que impide que la mayoría de los pescadores mexicanos vendan sus productos en Estados Unidos, dijo en una entrevista Mark Robertson, abogado de la industria del atún de México.

La propuesta le permitiría a capitanes fuera de la región del Pacífico tropical oriental auto-certificar que ningún delfín murió ni fue herido gravemente, lo que contrasta con la observación, verificación y sistema de rastreo determinado en la pesca mexicana, agregó Robertson.

"Es todo un régimen de entrenamiento del capitán y de la tripulación, equipamiento estándar, restricciones a la pesca" y otros requisitos y prácticas para minimizar las muertes de delfines, sostuvo.

México ha batallado con el etiquetado estadounidense. Su industria atunera emplea a más de 10.000 personas y generó 112 millones de dólares en el 2011.

Un funcionario mexicano, quien pidió no ser identificado, dijo que su país estaba revisando la propuesta del NOAA.

"Todas nuestras opciones siguen en la mesa", sostuvo cuando se le preguntó sobre declaraciones previas de que México podría buscar sanciones comerciales contra Estados Unidos en este caso.

Funcionarios del NOAA reconocen que los programas de observación para otros pescadores no son tan exhaustivos como los del Pacífico tropical oriental, donde todas las capturas son observadas.

"Estados Unidos no está preparado para exigir a nivel mundial que todos los buques de pesca de atún tengan un observador", dijo Kevin Chu, coadministrador regional de la oficina de pesca del NOAA para el suroeste.

Pero donde haya observadores, se les requerirá que certifiquen la captura bajo las nuevas normas, agregó.

FRUSTRACION EN MEXICO

La disputa se centró en el hecho de que el atún de aleta amarilla nada junto a delfines en el Pacífico tropical oriental.

Los pescadores empezaron a explotar esa relación en la década de 1950 mediante el uso de grandes redes para capturar el atún que nadaba junto a los cardúmenes de delfines.

El Southwest Fisheries Science Center, una división del NOAA, estima que unos 700.000 delfines murieron anualmente por esa práctica a fines de la década de 1960 y unos 6 millones más fueron afectados en los últimos 60 años.

Desde entonces, las muertes de delfines relacionadas a pescas "observadas" en el Pacífico tropical oriental han disminuido a unas 1.000 por año debido a los esfuerzos internacionales de conservación, que incluyen a observadores a bordo de los barcos para registrar las capturas de atún.

No obstante, el atún capturado con la técnica de redes, que involucra el uso de lanchas rápidas para perseguir a los delfines y guiarlos a grupos pequeños, no califica para el etiquetado de "amigable con los delfines" bajo las reglas de Estados Unidos.

"Las lanchas se dirigen a los grupos de delfines y los persiguen hasta que están exhaustos. Muchos bebés delfines quedan atrás. Ellos o mueren de hambre o sirven de alimento para depredadores", resaltó Mark Palmer, un director asociado de Earth Island Institute.

El grupo ecológico, que trabaja con StarKist, The Chicken of the Sea y Bumble Bee Foods para certificar que el atún es amigable con los delfines, dijo que los cambios propuestos frustrarían los intentos de México por debilitar el programa.

A los ecologistas también les preocupa el impacto a largo plazo del estrés sobre los delfines, que podrían ser perseguidos, capturados y liberados en varias ocasiones durante su vida.

Funcionarios de comercio estadounidenses dijeron confiar en que la propuesta del NOAA pasará el escrutinio de la OMC, pero agregaron que seguían abiertos a conversar con México respecto al tema.

Reporte de Doug Palmer; Editado en español por Silene Ramírez

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