8 de junio de 2012 / 23:04 / hace 5 años

ANALISIS-Escasez laboral amenaza cosecha café Costa Rica

5 MIN. DE LECTURA

Por Isabella Cota

ATENAS, Costa Rica, 8 jun (Reuters) - Eliécer Pérez, un productor de café en Costa Rica, está luchando por encontrar a la cantidad suficiente de trabajadores que necesita para recolectar su enorme cosecha, y teme perder hasta un 10 por ciento de los granos si no consigue suficientes manos.

En su finca familiar del exuberante valle central de Costa Rica, Pérez dijo que los trabajadores temporales tradicionales no están llegando, porque muchos están siendo atraídos hacia Honduras, en donde la cosecha de café se ha disparado, o hacia zonas urbanas del país para empleos menos demandantes.

"Los trabajadores se han vuelto más plateros, más listos con la plata (dinero), más hábiles y calculadores", dijo Pérez, cuya familia ha trabajado sus tierras durante generaciones en el pequeño pueblo de Atenas.

"Cada año se han vuelto más difíciles de contratar porque ya no quieren hacer este tipo de trabajo, prefieren volverse choferes o trabajar en un hotel", agregó.

Pérez perdió el año pasado una décima parte de su cosecha porque sólo consiguió la mitad de los 15 trabajadores que requiere en su finca de 7 hectáreas, y teme que lo mismo suceda esta temporada.

Cada año en México y Centroamérica, que en conjunto producen una quinta parte de los granos de café arábiga del mundo, hay menos personas dispuestas a trabajar en las fincas, empleos arduos y de baja paga.

Ante la falta de manos la región podría perder terreno frente a competidores como Brasil, que está cultivando una mayor cantidad de arábiga que puede cosechar con maquinaria.

Brasil, el mayor productor de café en el mundo, cultiva principalmente la variedad robusta, que es vista como de menor calidad por compradores de alta categoría como Starbucks .

Sin embargo, el gigante sudamericano está migrando algunas de sus gigantescas fincas a la producción de arábiga.

"Mientras la producción baja en países productores de arábiga lavada, países como Brasil, que tienen avances tecnológicos y ciertos grados de mecanización, continuarán incrementando su producción", dijo Ric Reinhart, director de la Asociación de Café de Especialidad de América.

El cambio a la mecanización podría representar una baja en la calidad, dado que los tostadores de café de especialidad ven en la recolección manual una manera de asegurar que sólo los mejores granos llegan al canasto.

Del Cafe Al Ganado

La producción cafetalera de Costa Rica ha caído un 30 por ciento en la última década. Muchos productores se cambiaron a negocios más lucrativos o vendieron sus tierras a desarrolladores de bienes raíces.

Pérez está considerando renunciar al café e incursionar a la ganadería, que requiere menos trabajadores.

Costa Rica, ahora el menor productor de café de Centroamérica, espera producir 1.79 millones de sacos de 60 kilos de café en la cosecha 2012-13, que arranca en octubre.

Esa cifra palidece junto a la expectativa de 5.4 millones de sacos de Honduras, en donde está en marcha una agresiva expansión de la industria cafetalera.

Honduras ahora es destino de los trabajadores de Nicaragua que antes emigraban durante la temporada a Costa Rica.

"Lo que está sucediendo es muy raro. Países que tradicionalmente enviaban migrantes, ahora también los están recibiendo", dijo Johnny Ruiz, jefe del departamento de migraciones laborales del Ministerio del Trabajo de Costa Rica.

Por su parte, funcionarios hondureños dijeron que la inmigración desde Nicaragua, el país más pobre de Centroamérica, se disparó un 70 por ciento en el último ciclo cafetalero.

En contraste, la llegada de nicaragüenses a Costa Rica está en declive.

Y los jóvenes costarricenses están teniendo mejor educación que les da entrada a las fábricas que producen artículos de alta tecnología en el país, o a empleos más atractivos en la pujante industria turística del país.

La baja en la producción de café de Costa Rica sigue adelante y ha sido asimilada por el mercado, dijo Jack Scoville, vicepresidente del The Price Group en Chicago.

Pero pérdidas más profundas por la falta de trabajadores podrían aumentar el diferencial pagado por los granos de Costa Rica, que se venden con una prima en Nueva York.

El terreno montañoso de Costa Rica complica la mecanización de las fincas cafetaleras, además de que tradicionalmente se han enfocado en la producción de granos de alta calidad.

"Costa Rica le ha apostado a que se distinga en el mercado internacional por su café de calidad, esa es una razón por la que la mecanización es difícil", dijo la ministra de Agricultura, Gloria Abraham.

Por lo pronto, Ronald Peters, presidente del Instituto del Café de Costa Rica (Icafé) dijo que los productores tratarán de maximizar el rendimiento con fertilización, un programa de renovación de árboles, e intentarán atraen nuevamente a los trabajadores con leyes migratorias más amigables. (Reporte adicional de Iván Castro en Nicaragua y Gustavo Palencia en Honduras; Editado en español por Silene Ramírez)

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