BREAKINGVIEWS-Nuevo monarca petróleo A.Latina se pone una corona pesada

lunes 4 de junio de 2012 16:01 CDT
 

(El autor es columnista de Reuters Breakingviews. Las opiniones expresadas son personales.)

Por Raul Gallegos

NUEVA YORK, 4 jun (Reuters Breakingviews) - Una corona grande y pesada espera al nuevo monarca petrolero de América Latina. Ecopetrol de Colombia está en camino de superar a la brasileña Petrobras como el mayor productor de crudo de la región por valor de mercado. Una gestión sólida le ha ayudado a atraer el capital que pierden sus rivales vecinos en los que el Estado se inmiscuye. Pero Ecopetrol va a tener que esforzarse para cumplir con las altas expectativas que despierta su reinado.

El atractivo de la empresa es evidente. Su producción creció el año pasado un 18 por ciento a 724.000 barriles de petróleo equivalente por día. Petrobras, en comparación, produjo tres veces más, pero lo mismo que el año anterior. La nueva estrella colombiana es además más eficiente en su operación. Por cada empleado en su plantilla, Ecopetrol consigue ventas por 3,9 millones de dólares, casi el doble que la proporción en Petrobras .

Estos beneficios están sumando también a la línea de resultados. El 24 por ciento de retorno sobre el capital empleado de Ecopetrol supera largamente al 8 por ciento de Petrobras, que Brasil usa a veces como instrumento de política gubernamental.

La situación ayuda a explicar por qué en cinco años desde su oferta pública inicial de acciones el valor de mercado de Ecopetrol se ha quintuplicado a cerca de 120.000 millones de dólares, superando brevemente al de Petrobras en mayo.

La exuberancia ha sido casi imposible de frenar. Ecopetrol vale casi lo mismo que BP, una empresa que tiene casi el doble de sus ganancias anuales y un volumen de producción cinco veces mayor.

La relación entre ganancias y precio de la acción de Ecopetrol es de 12 veces, casi el doble del promedio del sector, lo que refleja que el mercado se está anticipando.

Es difícil de justificar. El valor empresarial de Ecopetrol equivale a 90 dólares por barril de reservas probadas, la tasa más alta del mundo. En comparación, los analistas de Barclays estiman que Exxon Mobil ofreció en noviembre pasado algo así como 11 dólares. Y la vida útil de las reservas de Ecopetrol a los actuales niveles de producción es de apenas siete años, mientras que sus rivales más grandes tienen existencias para más de una década.

Asumamos, generosamente, que Ecopetrol puede sumar 6.200 millones de barriles en reservas para 2020. Aún así, su valor de empresa sería de 19 dólares por barril, considerablemente más que el de rivales de tamaño similar.

Ser de la realeza no es difícil cuando se está cerca de Argentina, Venezuela y México, donde el petróleo financia el populismo. Pero las altas expectativas para Ecopetrol pueden causar problemas al reino. (Editado en español por Javier López de Lérida)